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Des membres du Corps des gardes de la révolution iranien (CGRI) lors d'un défilé militaire dans la capitale, Téhéran, le 22 septembre 2018Copyright de l’imageGETTY IMAGESLégende de l’image : Le corps des gardes de la révolution islamique iranien (CGRI) compterait plus de 150 000 membres actifs

L’Iran est en train de remporter la lutte stratégique pour l’influence au Moyen-Orient contre son rival, l’Arabie saoudite, selon une étude de l’Institut international pour les études stratégiques (IISS) basé à Londres.

Les rivaux régionaux de l’Iran ont dépensé des milliards de dollars en armes occidentales, provenant, en grande partie, du Royaume-Uni.

Pourtant, pour une fraction de ce coût, l’Iran, soumis à des sanctions, a réussi à s’implanter dans la région dans une position d’avantage stratégique.

Il exerce une influence majeure – frisant parfois une influence déterminante – sur les affaires en Syrie, au Liban, en Irak et au Yémen.

‘Faire pencher la balance’

Le fait que l’Iran ait sournoisement construit un réseau d’alliances non étatiques à travers le Moyen-Orient, souvent appelé “milices par procuration”, n’est pas nouveau.

A partir de la création du Hezbollah au Liban, la République islamique cherche à exporter son idéologie révolutionnaire et à étendre son influence au-delà de ses frontières depuis le retour de l’ayatollah Ruhollah Khomeiny à Téhéran en 1979.

Mais le rapport de 217 pages de l’IISS intitulé “Les réseaux d’influence de l’Iran au Moyen-Orient” fournit des détails sans précédent sur l’étendue et la portée des opérations de l’Iran dans la région.

“La République islamique d’Iran”, dit le rapport, “a fait pencher la balance de la force effective au Moyen-Orient en sa faveur”. Ses auteurs affirment qu’il a atteint cet objectif “en luttant contre les forces conventionnelles supérieures ayant des opérations d’influence et en faisant appel à des forces tierces”.

L’ingrédient clé ici a été la Force Qods, l’aile externe des opérations du Corps de la Garde de la révolution islamique (CGRI).

La Force Qods et son chef, le général Qasem Soleimani, relèvent directement du Guide suprême de l’Iran, l’ayatollah Ali Khamanei, contournant les structures militaires classiques de l’Iran pour devenir efficacement une entité indépendante.

Commandant de la force Qods, le général major Qassem Soleimani à Téhéran en 2016Copyright de l’imageAFPLégende de l’image Le major Qasem Soleimani commande la Force Qods

Depuis le renversement du régime de Saddam Hussein par les États-Unis en 2003, la Force Qods a intensifié ses opérations à travers le Moyen-Orient, fournissant formation, financement et armes aux acteurs non étatiques liés à Téhéran.

Il a également développé des formes non conventionnelles de guerre asymétrique – telles que la tactique des essaims, les drones et les cyber-attaques – qui ont permis à l’Iran de neutraliser la supériorité de ses ennemis en armes classiques.

En avril, le président des États-Unis, Donald Trump, a désigné le CGR, y compris la Force Qods, comme étant une “organisation terroriste étrangère” (FTO). C’était la première fois que les États-Unis désignaient une partie d’un autre gouvernement comme une Foreign Terrorist Organization.

L’Iran a réagi à la décision de M. Trump en désignant l’armée américaine dans la région du Golfe comme une entité terroriste, un geste en grande partie symbolique.

Jack Straw, qui a été ministre des affaires étrangères du Royaume-Uni de 2001 à 2006 et qui s’est rendu plusieurs fois en Iran, estime que le rôle du général Soleimani va bien au-delà de celui d’un commandant militaire.

“Qasem Soleimani mène sa politique étrangère dans la région à travers des alliances soutenues par la force”, a-t-il déclaré.

En réponse au rapport de l’IISS, un porte-parole de l’ambassade d’Iran à Londres a déclaré à la BBC : “Si le reportage signifie que le rôle de l’Iran dans sa région doit être respecté, c’est un signe de bienvenue.

“La politique consistant à ignorer l’Iran n’a pas fonctionné. L’Iran a résisté. L’Iran a également contrôlé avec succès les dommages causés par le terrorisme économique américain. Alors, oui, c’est un pays puissant qui entretient de nombreuses relations avec d’autres pays avec de nombreuses initiatives en faveur de la coopération régionale.” opération.”

Hezbollah – «partenaire junior»

Le mouvement islamiste chiite libanais Hezbollah, qui est à la fois un parti politique et une milice armée, “a acquis un statut unique parmi les partenaires de l’Iran”, indique le rapport, qui décrit en détail les routes d’approvisionnement iraniennes via la Syrie et l’Irak.

Le Hezbollah a joué un rôle important dans les conflits dans ces deux pays, combattant aux côtés des forces syriennes fidèles au président Bashar al-Assad et assistant les milices chiites irakiennes.

Des partisans du mouvement libanais chiite du Hezbollah tiennent une photo du guide suprême iranien, l'ayatollah Ali Khamenei, lors d'une procession de deuil religieux à Beyrouth, le 10 septembre 2019Copyright de l’imageGETTY IMAGESLégende de l’image Ces partisans du Hezbollah à Beyrouth présentent une photo du guide suprême iranien, l’ayatollah Ali Khamenei

Bien que le rapport qualifie le Hezbollah de “plus proche d’un partenaire junior de confiance et d’un frère d’armes pour l’Iran qu’un supplétif”, il indique néanmoins que le groupe est devenu un interlocuteur central pour un ensemble de milices et de partis politiques arabes liés à l’Iran.

Intégration en Irak et en Syrie

L’invasion de l’Irak dirigée par les États-Unis et le renversement du régime de Saddam Hussein qui a suivi ont complètement changé la donne du Moyen-Orient et ont fourni à l’Iran de nombreuses occasions de s’en prévaloir.

Avant cet événement, les États arabes du Golfe considéraient l’Iraq gouverné par des Arabes sunnites comme un rempart contre tout expansionnisme iranien.

Une fois ce rempart disparu, l’Iran a su capitaliser sur ses liens religieux et culturels en Irak – à majorité arabe chiite – pour devenir une force dominante du pays.

Des combattants se tiennent dans la tourelle d'un véhicule de combat d'infanterie arborant le drapeau d'une des unités des unités de mobilisation populaire alors qu'ils avancent avec les forces irakiennes dans la province d'Anbar, le 25 novembre 2017.Copyright de l’imageGETTY IMAGESLégende de l’image Les unités de mobilisation populaire (PMU) se sont battues aux côtés des forces irakiennes contre le groupe État islamique

L’Iran a armé et entraîné une force paramilitaire appelée les Unités de mobilisation populaire (PMU), qui a contribué à la défaite de l’EI mais que beaucoup d’Irakiens considèrent comme une forme de colonisation iranienne.

Mais l’Iran n’y a pas toujours eu la vie facile. Les récentes manifestations de masse et la violence en Irak montrent que les jeunes sont loin d’être satisfaits du gouvernement soutenu par l’Iran.

Le rapport indique que “la transformation du PMU d’une bande de volontaires patriotiques à une partie intégrante de l’ordre dominant du pays lui a coûté une bonne partie de son soutien populaire”.

Jack Straw pense que l’Iran a peut-être affronté plus de problèmes que l’Iran ne peut en gérer.

“Ce qui se passe en Irak est très grave pour les Iraniens car ils risquent de perdre le contrôle là-bas“, a-t-il déclaré.

Le gouvernement syrien est depuis longtemps un allié iranien. Pendant la guerre civile dans le pays, les forces iraniennes, le Hezbollah et d’autres combattants chiites, ainsi que la puissance aérienne russe, ont joué un rôle déterminant en aidant le président Assad à survivre et à renverser la tendance contre les rebelles.

Aujourd’hui, selon le rapport de l’IISS, “l’Iran s’intègre dans le gouvernement syrien en pleine évolution et dans les structures de sécurité informelles … renforçant sa menace envers Israël”.

Perturber les rivaux du Golfe

L’Iran aimerait beaucoup que les États-Unis quittent la région, pour les remplacer en tant que puissance militaire dominante. L’Arabie saoudite, Bahreïn et les Émirats arabes unis (EAU), en particulier, n’ont aucune intention de laisser cela se produire.

Lorsque les manifestations du Printemps arabe ont éclaté en 2011, l’Iran a capitalisé sur les troubles à Bahreïn. Elle exploitait les griefs légitimes de la population chiite majoritaire de ce pays, mais contribuait également à armer certains groupes violents.

“Le soutien de l’Iran aux groupes militants à Bahreïn, en Arabie Saoudite et au Koweït est principalement destiné à irriter et à faire pression sur leurs gouvernements, et à imposer un coût politique à leur partenariat avec les Etats-Unis”, indique le rapport.

La menace à la sécurité posée par ces groupes, dit l’IISS, est gérable. Cependant, les frappes de drones et de missiles sur des installations pétrolières vitales en Arabie Saoudite en septembre ont montré à quel point les États arabes du Golfe sont vulnérables aux attaques asymétriques de cette nature.

L’Arabie Saoudite a acheté des systèmes de défense antimissile coûteux aux États-Unis, mais ceux-ci n’ont pas pu arrêter cette attaque de technologie relativement basse qui a temporairement mis hors d’usage la moitié de sa capacité de production de pétrole.

Le ministère saoudien des Affaires étrangères a déclaré qu’il existait “des preuves convaincantes que les attaques de septembre sur les installations pétrolières saoudiennes ont été perpétrées par des missiles de fabrication iranienne lancés depuis le nord du royaume” (i.e : l’Irak). Mais l’Iran a nié toute implication.

Un autre groupe de réflexion, le Conseil européen sur les relations étrangères (ECFR), voit également que l’Iran a tiré des avantages du soutien apporté aux groupes qui correspondent à la mise en oeuvre de ses objectifs.

“L’Iran ne peut pas concurrencer l’Arabie Saoudite en matière de capacités militaires conventionnelles. En tant que tel, il a cherché à utiliser des outils asymétriques pour protéger ses intérêts et se protéger des menaces extérieures”, a-t-il déclaré. “Par rapport à l’Arabie Saoudite, l’Iran a soutenu les bons acteurs (utiles) lorsqu’il s’agit de gagner les batailles militaires.”

Yémen

Lorsque le Yémen est entré en guerre à la fin de 2014, le rôle de l’Iran était très faible.

Mais après l’intervention de l’Arabie saoudite en mars 2015 dans le cadre d’une campagne aérienne visant à déloger les rebelles houthis des zones qu’ils avaient conquises, l’Iran a renforcé son soutien.

Le rapport de l’IISS affirme que cela inclut la fourniture d’armes sophistiquées dans le cadre de l’objectif de “l’enlisement de son rival, l’Arabie saoudite, à un coût limité, mais également d’établir une présence avancée dans la zone stratégique de Bab al-Mandab” [Mer Rouge] “.

La guerre au Yémen a certainement embourbé les Saoudiens, leur a coûté des milliards de dollars et déclenché le lancement de plus de 200 missiles et drones à travers la frontière depuis le Yémen.

“Les Iraniens ont fourni des missiles balistiques à des organisations terroristes, telles que le Hezbollah et les Houthis, en violation des résolutions du Conseil de sécurité des Nations unies”, a déclaré le ministère saoudien des Affaires étrangères.

Des partisans houthis participent à un rassemblement à Sanaa, au Yémen (21 septembre 2019)Droits d’auteur d’image REUTERSLégende de l’image : L’Iran renforce son soutien aux rebelles houthis après 2015

Les dommages causés à l’Arabie saoudite ont été alarmants, mais ont toutefois été réduits à néant par les destructions causées durant la guerre au Yémen, notamment par la puissance aérienne saoudienne.

Il n’y a eu aucun gagnant dans cette guerre catastrophique. L’Arabie saoudite et son allié, les Émirats arabes unis, estiment que leur principale réalisation au Yémen a été d’empêcher l’Iran de prendre pied de manière permanente dans leur cour arrière.

Effet maximal, coût minimal

Le rapport conclut qu’il est peu probable que l’Iran change de cap alors que M. Trump reste à la Maison Blanche et “continuera de saisir les occasions d’étendre ses capacités en tant que tierce partie”.

Alors que Téhéran sent la pression exercée à cause des sanctions, rétablies par le président l’année dernière, pour tenter de le forcer à négocier un nouvel accord sur le nucléaire, la tentation des factions radicales (au sein du pouvoir iranien) de se déchaîner ne fera que s’intensifier.

“L’Iran continuera probablement à réagir de manière provocante, face à l’élargissement des sanctions américaines”, a déclaré le groupe de réflexion géopolitique basé au Texas, Stratfor. “Les six prochaines semaines offrent à l’Iran plusieurs occasions possibles de mener des attaques contre l’Arabie saoudite et d’autres alliés des États-Unis au Moyen-Orient.”

Le fait que l’Iran dispose désormais d’un réseau d’alliances aussi étendu et géographiquement dispersé lui donne toute latitude pour mener des opérations dont il puisse dénier être l’auteur, tout en ayant le bras long, s’il le souhaite.

Celles-ci peuvent aller d’attaques de missiles et de drones, d’embuscades contre les forces militaires américaines en Irak, de perturbations du trafic maritime autour du détroit d’Ormuz, aux cyber-attaques sophistiquées qui ciblent Israël ou les États arabes du Golfe.

L’essentiel est ce qui suit : après 40 ans de recrutement, de financement et d’armement réguliers de son réseau d’alliances, l’Iran se trouve désormais dans une position beaucoup plus solide qu’il n’y paraît (à cause de la puissance supposée écrasante des sanctions).

Oui, les sanctions sont sévères et sa population en subit les effets. Sur le plan économique, l’Iran est dans un état affreux. Mais la force Quds de l’IRGC a mis en place un système d’alliances qui lui permet de produire un effet maximal à un coût minimal.

Stratégiquement, à travers le réseau décrit dans le rapport IISS, l’Iran est devenu une force avec laquelle il faut compter.

bbc.com

Adaptation : Marc Brzustowski

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